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10 découvertes 2015

[10] Dompter les éclairs

Physique | INRS-centre énergie matériaux télécommunications
01/12/2015
Maîtriser l’une des forces les plus impressionnantes de la nature, voilà la prouesse qu’un physicien a réalisée dans son laboratoire, ouvrant ainsi la voie à de multiples applications. 

Ils déchirent l’air. Des zigzags aussi spectaculaires qu’imprévisibles. Depuis toujours, ils fascinent les humains. Les Grecs de l’Antiquité, par exemple, les associaient à la force de leur dieu suprême, Zeus, qui pouvait lancer des éclairs à quiconque osait le défier.
Maîtriser la foudre comme Zeus? Pourquoi pas? s’est demandé le physicien Roberto Morandotti, du Centre Énergie Matériaux Télécommunications de l’Institut national de la recherche scientifique, à Varennes. Mais si le chercheur espérait effectivement trouver la façon de diriger la trajectoire des éclairs, il ne s’est pas aventuré dans les détonantes sphères célestes. Avec modestie, il s’est simplement intéressé aux décharges électriques.
Les décharges, ce sont ces petits éclairs que l’on observe par exemple dans la vie courante en présence d’électricité statique. Elles ont une foule d’utilités. Entre autres, elles font fonctionner les lampes au néon, déclenchent l’allumage des moteurs de voiture, servent à couper ou à souder le métal. Elles feraient beaucoup plus, surtout dans le domaine industriel, si elles étaient plus précises. Mais, tout comme la foudre, elles suivent une trajectoire erratique. Si on trouvait le moyen de corriger cette trajectoire, explique M. Morandotti, on améliorerait certainement la précision des décharges. (...)

Lire la suite dans le numéro de janvier-février 2016.
 




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