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La tête dans les étoiles

08-05-2014

Vues d’ici, les étoiles semblent toutes identiques : de petits points de couleur argent dispersés un peu partout dans le ciel. Pourtant, ces « petits points » sont gigantesques ! Et leur lueur n’est pas argentée…

Les étoiles les plus chaudes sont bleues ; les plus froides sont rouges. Entre les deux, il y a des étoiles jaunes comme notre Soleil. À leur surface, la température varie de 3 000 °C à plus de 25 000 °C.

À part le Soleil, jamais une étoile n’a été vue de près. Ni par un être humain, ni par un vaisseau spatial. Ce n’est pourtant pas l’envie qui manque… Mais les étoiles sont trop éloignées. Proxima du Centaure, l’étoile la plus rapprochée de nous, est située à quatre années-lumière d’ici. Cela signifie que sa lumière met quatre ans pour se rendre jusqu’à nous. Et le vaisseau spatial le plus rapide dont nous disposons ? Il lui faudrait au moins 80 000 ans pour se rendre jusque là !

Cette distance phénoménale explique pourquoi les étoiles semblent si petites dans le ciel. En réalité, elles sont beaucoup plus grosses que la Terre, souvent même plus grosses que le Soleil. Pour te figurer à quel point, imagine que le Soleil a la taille d’une balle de tennis. En comparaison, une géante rouge nommée Bételgeuse serait grosse comme une montgolfière. La Terre ? Elle serait à peine visible à l’œil nu !

Sur le même sujet :

Pourquoi ne voit-on les étoiles que le soir ?

Notre portrait du métier d’astrophysicienne

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