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Les 10 découvertes de 2012

Petites planètes brûlées

13-12-2012

On a repéré un système planétaire qui défie le modèle selon lequel les étoiles engloutissent leurs planètes proches en cours d’évolution.

Rien de plus agréable que de faire une trouvaille alors qu’on ne cherchait pas. C’est l’expérience qu’ont vécue les astrophysiciens Gilles Fontaine et Pierre Brassard du département de physique de l’Université de Montréal en observant une étoile éloignée de 3 900 années-lumière. «Nous étudiions les variations de lumière de l’étoile KIC05807616, explique Gilles Fontaine, lorsque nous avons eu la surprise de repérer autour d’elle un système planétaire.»

Il s’agit de deux petites planètes plutôt étonnantes. Parmi toutes les exoplanètes débusquées à ce jour, ce sont les plus légères et celles dont le diamètre est le plus petit, la distance avec l’étoile hôte, la plus faible et la durée de l’orbite, la plus courte. Beau bouquet de records! (…)

Outre cette gloire inattendue dans le club sélect des chasseurs d’exoplanètes, le petit système a fourni beaucoup d’informations aux chercheurs sur l’évolution des étoiles de ce type. (…)

On croyait que les planètes qui se faisaient engloutir étaient détruites, mais cette découverte indique qu’elles pourraient survivre.

Illustration : Stéphane Charpinet

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