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Technologie

Voir le monde à travers les yeux d’un insecte

16-07-2020

Image: Mark Stone/University de Washington

À moins de vivre dans l’univers fictif d’Ant-man (un superhéros qui peut réduire sa taille et voyager sur le dos d’une fourmi) ou des Frères Kratt, il est difficile de percevoir l’environnement du point de vue d’un insecte. Une équipe d’ingénieurs de l’université de Washington a réussi à construire une caméra si minuscule qu’on peut la placer sur le dos d’insectes.

Elle ne pèse que 248 mg, soit l’équivalent d’un dixième du poids d’une carte à jouer. Les chercheurs l’ont testée avec des coléoptères (l’espèce Eleodes nigrina peut transporter de lourdes charges par rapport à sa taille) et des mini robots. Les résultats, couronnés de succès, sont publiés dans la revue Science Robotics.

La caméra requiert très peu de puissance et envoie entre 1 à 5 images par seconde par le biais de la technologie sans fil Bluetooth à un téléphone intelligent situé dans un rayon de 120 mètres. Intégré à la caméra, un accéléromètre détecte le mouvement de l’insecte et active ainsi l’enregistrement. Le système peut fonctionner pendant 4 à 6 heures en autonomie.

L’un des défis était de composer avec la petite taille de l’appareil tout en obtenant la meilleure résolution d’image possible (160 par 120 pixels). Les ingénieurs se sont inspirés de la vision des insectes pour venir à bout d’une partie de leur problème: les images ne sont qu’en noir et blanc, comme pour les insectes. Également, puisqu’un objectif à grand angle aurait consommé beaucoup d’énergie, l’équipe a opté pour une vision avec un angle de 60 degrés. Pour compenser, la caméra est montée sur un bras mécanique qui se tourne d’un bord à l’autre pour avoir une meilleure vue périphérique. Les chercheurs peuvent ainsi diriger le mouvement à distance.

Les chercheurs affirment que c’est la première fois que l’on obtient un point de vue de la perspective d’un insecte. Selon eux, cela rendra possible l’étude des insectes devant différents stimuli ou obstacles.

La prochaine étape? Concevoir un système encore plus minuscule qui pourrait s’adapter à des bourdons ou des mouches.

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